En entendant quelqu'un parler de son départ en Espagne par train, je me suis demandé si l'Europe s'harmonisait dans l'écartement des rails. Il y a de nombreuses années, le franchissement de la frontière entre la France et l'Espagne prenait énormément de temps. En effet, en France et en Belgique l'écartement des rails était identique : 1,435 m. C’est la norme la plus répandue dans le monde. C'était la norme choisie par les Anglais à savoir 4 pieds, 8 ½ pouces.

L'écartement correspond à la distance séparant le flanc interne des rails. En Anglrterre, il y a eu également une voie dite large à l'initiative de Brunel qui conçut en 1838 le Great Western Railway (GWR). L'écartement faisait 2140 mm (soit 7 pieds 0 ¼ pouce) et resta en service jusqu'en 1892.
Le Parlement imposa cependant l'harmonisation vers l'écartement standard entre 1864 et 1892.

On comprend que la Russie ait choisi un écartement différent pour des raisons peut-être militaires. Il falait donc changer de Boggie.

Définition : le bogie (ou boggie) est le chariot situé sous un véhicule ferroviaire, sur lequel sont fixés les essieux (et donc les roues). Il est mobile par rapport au châssis du véhicule (locomotive, wagon ou voiture) et destiné à s'orienter convenablement dans les courbes.

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Changement des bogies d'une voiture à Brest,

à la frontière entre la Pologne (voie normale) et la Biélorussie (voie large de 1 524 mm).

Et l'Espagne ??

En Espagne et au Portugal, l'écartement était de 5 pieds 5 pouces et demi. En réalité l'Espagne avait un écartement de 1 674 mm, alors qu’au Portugal il était de 1 664 mm. Mais la compatibilité des deux réseaux  de la péninsule ibérique est assurée par la conception étudiée du matériel roulant et des équipements. Dans les années 80 l'écartement a été progressivement harmonisé à 1668 mm. L'adhésion à l'Europe a conduit l’Espagne à adopter un plan de reconversion de l’écartement du réseau ferré. Ainsi, les lignes à grande vitesse Madrid - Séville (1991) et la ligne Madrid - Barcelone (2008), sont à voie normale.  Aucune date n'a encore été fixée pour la conversion totale du réseau.

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